Explicado: lo que las columnas de Encelado nos dicen sobre la posibilidad de vida en la Luna de Saturno - Mayo 2022

Un artículo publicado el mes pasado en Nature Astronomy concluyó que puede haber procesos desconocidos de producción de metano en Encelado que esperan ser descubiertos.

Metano de EnceladoEsta vista en corte de Encelado, la luna de Saturno, es una representación de un artista que muestra la posible actividad hidrotermal que puede estar teniendo lugar en y bajo el lecho marino del océano subsuperficial de la luna. (Fuente de la foto: NASA / JPL-Caltech)

Nave espacial Cassini de la NASAha detectadouna concentración inusualmente alta de metano, junto con dióxido de carbono y dihidrógeno, en las lunas de Saturno al volar a través de sus plumas. La nave espacial descubrió que Titán tiene metano en su atmósfera y Encelado tiene un océano líquido con columnas de gas y agua en erupción.

Un equipo de investigación internacional ha utilizado nuevos métodos estadísticos para comprender si la metanogénesis o la producción de metano por microbios podría explicar el hidrógeno molecular y el metano. Los modelos combinaron la geoquímica y la ecología microbiana para decodificar qué procesos posibles podrían explicar estas observaciones.




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Un artículo publicado el mes pasado en Nature Astronomy concluyó que puede haber procesos desconocidos de producción de metano en Encelado que esperan ser descubiertos.



¿Hay organismos productores de metano en la Tierra?

La mayor parte del metano de la Tierra tiene un origen biológico. Los microorganismos llamados metanógenos son capaces de generar metano como subproducto metabólico. No necesitan oxígeno para vivir y están ampliamente distribuidos en la naturaleza. Se encuentran en pantanos, materia orgánica muerta e incluso en el intestino humano. Se sabe que sobreviven a altas temperaturas y los estudios de simulación han demostrado que pueden vivir en condiciones marcianas. Los metanógenos se han estudiado ampliamente para comprender si pueden contribuir al calentamiento global.

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¿Podría haber metanógenos en Encelado?

Obviamente, no estamos concluyendo que exista vida en el océano de Encelado, dijo Régis Ferrière, uno de los autores principales, en un comunicado. Más bien, queríamos comprender qué tan probable sería que los respiraderos hidrotermales de Encelado pudieran ser habitables para microorganismos similares a la Tierra. Muy probablemente, nos dicen los datos de Cassini, según nuestros modelos.

Y la metanogénesis biológica parece ser compatible con los datos. Agrega: En otras palabras, no podemos descartar la 'hipótesis de la vida' como altamente improbable. Para rechazar la hipótesis de la vida, necesitamos más datos de misiones futuras.




y una pluma de valor neto

Utilizando el modelo recientemente desarrollado, el equipo dio un conjunto de condiciones, incluida la concentración de dihidrógeno y diferentes temperaturas para comprender si los microbios crecerían. También analizaron qué cantidad de metano se emitiría si hubiera una hipotética población de microbios en Encelado. En resumen, no solo podríamos evaluar si las observaciones de Cassini son compatibles con un entorno habitable para la vida, sino que también podríamos hacer predicciones cuantitativas sobre las observaciones esperadas, si la metanogénesis realmente ocurriera en el lecho marino de Encelado, explicó el profesor Ferrière.

¿Qué otros procesos podrían haber producido el metano?

El equipo escribe que el metano podría formarse mediante la descomposición química de la materia orgánica presente en el núcleo de Encelado. Los procesos hidrotermales podrían ayudar a la formación de dióxido de carbono y metano. En la Tierra, se sabe que los respiraderos hidrotermales del lecho marino liberan metano, pero esto ocurre a un ritmo muy lento. Ferrière explicó que esta hipótesis es plausible, pero solo si Encelado se formó a través de la acumulación de material rico en orgánicos de los cometas.



Los resultados sugieren que la producción de metano a partir de respiraderos hidrotermales no es suficiente para explicar la alta concentración de metano detectada por Cassini en las columnas. Una cantidad adicional de metano producido a través de la metanogénesis biológica podría coincidir con las observaciones de Cassini. La búsqueda de tales microbios en el fondo marino de Encelado requeriría misiones de inmersión profunda extremadamente desafiantes que no están a la vista durante varias décadas, concluye el profesor Ferrière.