Explicado: Desembalaje del paquete de reformas de telecomunicaciones - Mayo 2022

El Gabinete aprobó un conjunto de nueve medidas para abordar los problemas que enfrenta el sector de las telecomunicaciones. Una mirada a las reformas y los desafíos que aún quedan por delante.

Los ministros de la Unión Ashwini Vaishnaw y Anurag Thakur informan a la prensa. (Foto exprés: Anil Sharma)

El 15 de septiembre, el Gabinete de la Unión aprobó un conjunto de nueve reformas estructurales y de procedimiento para abordar las necesidades de liquidez a corto plazo, así como los problemas a largo plazo de las empresas de telecomunicaciones. Si bien las empresas han acogido con satisfacción la medida, los analistas se muestran escépticos sobre la supervivencia de un mercado de telecomunicaciones de tres jugadores a menos que haya un aumento sustancial de las tarifas.

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¿Cómo afectarán las reformas a las empresas de telecomunicaciones?

Entre todas las medidas, una de las más cruciales y oportunas, que según los analistas proporcionará un alivio a corto plazo a Vodafone Idea y Bharti Airtel, endeudados, esuna moratoria de cuatro añossobre el pago de las cuotas derivadas de la sentencia de la Corte Suprema del 1 de septiembre de 2020 sobre los ingresos brutos ajustados (AGR). Otra moratoria de cuatro años sobre el pago del espectro comprado en subastas pasadas, salvo la subasta de 2021, probablemente también proporcione alivio.




¿Cuánto vale la zanahoria?

Aunque el gobierno cobrará intereses si las empresas optan por la moratoria, los analistas creen que podría proporcionar al sector de las telecomunicaciones un respiro de aproximadamente 45.000 millones de rupias por año durante los próximos cuatro años.



También es probable que medidas como la racionalización del calendario de subastas y la eliminación de los cargos por uso del espectro (SUC) de las subastas reduzcan el costo de las cuotas, al tiempo que ayudan a las empresas de telecomunicaciones a planificar su compra por subasta. Sin embargo, para que las empresas de telecomunicaciones se beneficien de la reducción del SUC, tendrán que comprar más espectro en las próximas subastas, dijeron analistas.

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¿Hasta dónde se puede esperar que las medidas ayuden a salvar el mercado de Vodafone Idea?



Aunque el gobierno insiste en que estas medidas serían para todos, es Vodafone Idea, con una deuda neta cercana a Rs 1.9 lakh crore, que se beneficiará más en el futuro cercano, dijeron los expertos. Sin embargo, la empresa necesitará reunir el capital adecuado con urgencia y realizar un aumento considerable en la tarifa 4G para los clientes de prepago.

La responsabilidad ahora se traslada a la empresa para completar con éxito su aumento de capital demorado, acelerar las inversiones en la red, detener las pérdidas de suscriptores y (eventualmente) aumentar los ARPU (ingresos promedio por usuario), todo lo cual viene con su parte justa de desafíos y incertidumbres, dijo Citi Research en una nota.



Vodafone Idea también tendrá que defenderse del aumento de la competencia de Reliance Jio Infocomm y Bharti Airtel, que tienen más espacio para respirar y una situación de deuda manejable. La opción de la moratoria está abierta para todos. Si bien Vodafone Idea se centra en la reactivación, que ahora es una posibilidad, Reliance Jio y Bharti Airtel pueden volver a ser más agresivos, ya sea en términos de ofrecer mejores redes y servicios o tarifas y complementos extremadamente competitivos, dijo un veterano de la industria.

¿Cómo impactan las reformas en las finanzas del gobierno?

El gobierno ha insistido en que, dado que todas las ofertas de moratoria se realizan con el valor presente neto protegido, enfrentará algunas pérdidas de ingresos en los próximos cuatro años financieros, incluso si dos de los tres actores privados optan por ella.

Para el año financiero en curso, el gobierno había estimado ingresos de Rs 53,987 crore de cargos por uso del espectro, gravámenes por derechos de licencia y otros gravámenes. La mayor parte de esto, sin embargo, tendrá que abandonarse durante cuatro años financieros una vez que las empresas de telecomunicaciones opten por la moratoria.



Al final del período de moratoria, el gobierno habrá brindado una opción al actor de telecomunicaciones para pagar los intereses que surjan del aplazamiento del pago en forma de capital y, a opción del gobierno, convertir el adeudo en capital. Esto, dijeron los expertos, será un desafío para el gobierno deshacerse de la participación más adelante si las condiciones del mercado no mejoran.

Pero, ¿cómo se deterioró la situación financiera de las empresas de telecomunicaciones?

Comenzó en general con la interpretación legal diferente de AGR. Para entender esto, hay que remontarse a 1999, cuando el gobierno decidió cambiar de un modelo fijo a uno de reparto de ingresos para el sector de las telecomunicaciones. Los operadores de telecomunicaciones pagarían un cierto porcentaje de su AGR, obtenido de los ingresos de telecomunicaciones y no relacionados con las telecomunicaciones, como tarifa de licencia y espectro.



La relajación de este entorno regulatorio llevó a varios actores a entrar en la refriega. En su nivel más alto, la India tenía más de 14 proveedores de servicios de telecomunicaciones nacionales y regionales.

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En 2003, el Departamento de Telecomunicaciones (DoT) planteó la demanda de pagos AGR. Dijo que todos los ingresos obtenidos por las empresas de telecomunicaciones como dividendos de las subsidiarias, intereses sobre inversiones a corto plazo, dinero deducido como descuentos para comerciantes, descuentos por llamadas y otros, que superaron los ingresos por servicios de telecomunicaciones, se incluirían para el cálculo de AGR.

Las empresas de telecomunicaciones se acercaron al Tribunal de Apelación de Solución de Controversias de Telecomunicaciones (TDSAT), que en julio de 2006 dictaminó que el asunto debe enviarse de vuelta al regulador TRAI para una nueva consulta. TDSAT rechazó la afirmación del gobierno y el Centro trasladó a la Corte Suprema. Si bien el caso aún estaba en curso, en 2012, la Corte Suprema canceló 122 licencias de telecomunicaciones en el caso de estafa 2G. Esto provocó una renovación, con el espectro ahora asignado a través de subastas.

Un tirador de rickshaw habla por su teléfono móvil mientras espera a los clientes frente a vallas publicitarias pertenecientes a empresas de telecomunicaciones en Calcuta en 2014 (Reuters Foto: Rupak De Chowdhuri, archivo)

¿Cuál fue el veredicto de la Corte Suprema?

En 2019, la Corte Suprema emitió el primer veredicto en el caso, sosteniendo que la definición de AGR del DoT era la correcta y que las empresas de telecomunicaciones deben pagar el AGR, los intereses y la multa por falta de pago.

El juicio caía cuando el sector de las telecomunicaciones se tambaleaba bajo estrés debido a la intensa competencia de Reliance Jio Infocomm, que hizo su entrada en 2016. Jio Infocom se quedó con cuotas de más de Rs 58,000 crore, que ahora se ha disparado a Rs 62,000 crore, mientras Airtel tuvo que pagar más de 43.000 rupias crore como cuotas AGR cuando se pronunció el fallo en 2019.Aunque ambos jugadores han pagado parte de esto al DoT, todavía necesitan recaudar fondos para pagar el resto ahora o cuatro años después si optan por la moratoria.

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